Gestión de residuos

Como en toda instalación industrial, en las centrales nucleares se generan residuos provenientes de la actividad desarrollada. En este caso, una parte de estos residuos, los que tienen actividad radiológica, debido a sus especiales características, deben ser tratados siguiendo protocolos especiales para que no supongan ningún peligro para los trabajadores, la población o el medio ambiente. Por su parte, los residuos convencionales de la propia industria son objeto de una eficaz política de gestión destinada a minimizar su impacto.

Los residuos radiactivos se clasifican en función de dos variables: según sus características físicas y químicas, y en función de su actividad radiológica. Así, podemos dividir los residuos en sólidos, líquidos o gaseosos y también en residuos de alta, media o baja actividad radiológica.

Residuos de media y baja actividad
Este tipo de residuos, con actividad y periodos de semidesintegración bajos o moderados, son acondicionados por las propias centrales en bidones en función de su naturaleza. Estos bidones, posteriormente son trasladados al Centro de Almacenamiento que tiene la Empresa Nacional de Residuos (ENRESA) en El Cabril (Córdoba). Una vez pasados los años según el período de semidesintegración de los elementos que contiene, se podrán desclasificar y tratar como residuos convencionales.

El Cabril dispone, asimismo, de dos instalaciones donde albergar los residuos radiactivos que recibe, según su actividad radiológica: se ubican en las celdas de almacenamiento originales aquellos residuos que se encuentran claramente en los límites que marcan su clasificación como residuos de baja o media actividad, mientras que aquellos elementos que están solo ligeramente por encima de esos límites son considerados elementos de muy baja actividad y ubicados en una instalación complementaria de reciente construcción.

Combustible irradiado
En Ascó y Vandellós II, así como en todas las centrales nucleares españolas, el combustible gastado se almacena en piscinas dentro de las instalaciones de la propia planta,

donde está confinado de forma segura y controlada. Los elementos combustibles se pueden almacenar también en superficie dentro de unos contenedores especiales y, para ello, hay dos formas de hacerlo: individualizado en cada central, Almacén Temporal Individual (ATI), o bien de forma centralizada, Almacén Temporal Centralizado (ATC), en una única instalación.

Existen soluciones operativas seguras para la gestión de los residuos radiactivos procedentes de las centrales nucleares. Además de las posibilidades ya descritas, es necesario saber que los elementos combustibles también pueden ser desmontados y reprocesados, sometiendo los elementos residuales de fisión a procesos de transmutación para obtener elementos de vida radiológica más corta, o bien guardarlos en un Almacén Geológicamente Profundo (AGP) ubicado en zonas geológicamente estables.

No hay que olvidar tampoco que estos elementos tienen todavía un potencial energético muy importante y pueden utilizarse como combustible en diseños de centrales avanzadas. Para tener una idea del volumen que ocupan los elementos combustibles gastados generados en una central durante 40 años de operación a la potencia de 1.000 MWh, y habiendo producido cada año la electricidad correspondiente al consumo del área metropolitana de Barcelona, éstos cabrían aproximadamente en media piscina de dimensiones olímpicas.

Residuos convencionales
La correcta gestión de los residuos industriales y la minimización del consumo de materias primas es uno de los principales objetivos de ANAV para cumplir con uno de sus valores: la preservación del medio ambiente. Este objetivo se alcanza mediante la consecución de un equilibrio entre las actividades que se desarrollan para la obtención del producto y la protección del medio ambiente basado en la optimización de los recursos naturales y la reducción de los residuos generados, así como su correcta gestión y procesamiento. Cabe destacar, asimismo, que ANAV alcanza un porcentaje de reciclaje cercano al 70%.